La Edad Antigua, comprende desde el año 3000 a. C. hasta el siglo VI, en Oriente Medio, el Mediterráneo (cuna de la Antigüedad clásica), China y la India.

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Los primeros estados aparecieron en el IV milenio a. C. en Mesopotamia y en Egipto. En el III milenio a. C. en el valle del Indo, en la India y en Caral (costa central de Perú).

En China, la aparición de los primeros estados es posterior, a finales del tercer milenio y principios del segundo. A partir del 2500 a. C. se crearon las primeras sociedades protourbanas, la primera dinastía testificada por la arqueología es la de los Xia. En el segundo milenio emergieron civilizaciones en Creta, Grecia Oriental y Turquía. Y las civilizaciones maya, moche y nazca aparecieron en América Central y en Perú a finales del I milenio a. C.

Las civilizaciones se desarrollaron en los bordes de los grandes ríos. Una de las primeras en aparecer, entre el 4.000 y el 3.000 a. C., fue la de Sumeria, en Mesopotamia. Otras civilizaciones también se desarrollaron en las orillas de los ríos, como la de Egipto en el Nilo, la del valle del Indo, la de Caral-Supe en los ríos cortos del desierto peruano y la de la Antigua China a las orillas del río Amarillo.

De manera progresiva la mayoría de los seres humanos de Europa, de Asia y de África del Norte pasaron a depender de estados organizados, proceso que también sucedió en Centroamérica y en la parte occidental de América del Sur. Poco a poco, todas las regiones y poblaciones del globo cayeron bajo el poder de uno u otro estado hasta que el tratado de Berlín distribuyó los últimos territorios desocupados, a excepción de la Antártida.

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La economía del mundo antiguo clásico europeo no era una economía capitalista. La civilización romana se basó en un sistema mixto, compuesto por el modelo de imperio tributario típico del último período de la fase anterior y un modelo esclavista con mano de obra forzada.

La organización social asociada a su economía se caracterizó por:

1. Un sistema jerárquico de clases sociales inmutables con poca o nula movilidad social, basado en unidades tradicionales como clanes familiares, castas u órdenes sociales.

2. Unos sistemas agrarios de crecimiento económico cero donde no existía inversión o ahorro, en sentido modernos, y por tanto, la riqueza sólo podía obtenerse apropiándose del trabajo de otros.

3. Un predominio de explotaciones agrarias familiares autosuficientes, organizadas en comunidades estables y casi autárquicos respecto a otras comunidades

4. División del trabajo según las diferentes clases sociales.

5. Dimensión del mercado reducida, y limitada a la comercialización de excedentes y de productos de primera necesidad, fundamentalmente.

6. En su última fase, la economía del mundo antiguo estaba ya monetarizada y el trueque fue desapareciendo paulatinamente.

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En China y en India, con algunas diferencias, parece que existió un sistema similar aunque con desarrollos regionales peculiares. Es importante señalar que ya durante este período existieron rutas comerciales que unían occidente y oriente tanto a través de la ruta de la seda como por vía marítima a través del Mar rojo. Sin embargo, los productos comerciados a largas distancias se limitaban principalmente a productos suntuarios y obviamente no perecederos.

En épocas tan recónditas como el cuarto milenio a.C, con civilizaciones tan influyentes aún para la sociedad contemporánea como lo fueron la china, babilónica, la egipcia, Mesopotamia y Asiria, que se caracterizaron por su economía autoconsumista y cuya única finalidad era la de subsistir, ubicándolos de este modo en la cumbre del desarrollo para su época, tuvieron su origen el salario, la propiedad y el contrato comercial.

El concepto de economía no fue utilizado hasta la época grecorromana.

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María Dolores Chico Borrego